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Le maire Jim Watson sur les 60 premiers jours de COVID-19

Urgence, il en a l’habitude: Jim Watson était maire il y a à peine un mois lorsque la tempête de verglas de 1998 a frappé Ottawa. Il a coordonné les efforts de mise en sacs de sable lors des inondations printanières sur la rivière des Outaouais et a ressenti l’assaut quotidien de la déception du public entourant la ligne de la Confédération assiégée du TLR dans les jours précédant la fermeture de COVID-19 de la moitié de la ville. Maintenant, il fait la plupart du travail dans le confort de sa maison à Carlingwood.

Pour un maire qui aime les événements publics, les festivals et les réunions de comités, Watson a passé les 50 derniers jours à s’habituer à un style de vie radicalement différent.

Nous avons discuté avec le maire Jim Watson de la façon dont COVID-19 se compare à ses défis passés, comment les résidents ont fait preuve d’ingéniosité et de compassion au milieu de la crise, et nous avons obtenu une mise à jour sur les problèmes qui sont tombés du radar, tels que le TLR et l’itinérance.

Si tout lui parvient, cela ne se retrouve pas dans la conversation. Watson prend un ton familier et optimiste, notant l’ingéniosité des distillateurs locaux et des sociétés d’impression 3D produisant des masques faciaux. «Je suis vraiment reconnaissant de la compassion et du dévouement de tous nos fonctionnaires, des préposés aux services de soutien personnel aux caissiers des épiceries en passant par les personnes qui ramassent les ordures, ils se mettent en danger.»

Vous êtes si bien connu pour participer à des événements publics. Avez-vous trouvé un moyen de remplacer cette expérience de manière sûre, compte tenu des exigences de distanciation sociale?
Je dois dire que cela a été un vrai défi pour moi. Personnellement, j’aime être dans la communauté et engager des discussions avec les gens sur les problèmes, et cela limite vraiment ma capacité à avoir ce genre de contact avec le public. J’ai de bonnes relations avec les conférences téléphoniques mais ce n’est pas pareil.

Quel est le point culminant de votre vie de nos jours?
Mon voyage hebdomadaire à mon épicerie à Carlingwood. C’est très important pour moi de sortir de la maison. Je passe généralement quelques heures à l’hôtel de ville quelques jours par semaine, et le reste du temps est passé à la maison.

Et j’attends avec impatience mon appel du matin avec le Dr Etches et son équipe. Souvent, cependant, c’est un appel assez triste, donc c’est un appel à réfléchir.

L’expérience de la réponse à la pandémie a-t-elle changé votre façon de penser à la prochaine élection?
Non, pas vraiment. Je me décide généralement un an et un peu avant. Vous vous décidez trop tôt et cela ne sert à personne.

Comment soulagez-vous le stress et protégez-vous votre propre santé mentale?
Je ne suis probablement pas un modèle pour cela – j’ai regardé de mauvais films sur Netflix, pas particulièrement bon pour votre santé! Mais j’essaie de me promener dans le bloc et de me vider la tête tous les jours; Je trouve cela thérapeutique.

Je reste mentalement vif juste parce que je passe tellement de temps à prendre des décisions tout au long de la journée. Je viens de passer la matinée en tournée un centre à la Jim Durrell Arena pour les hommes sans-abri à s’isoler. Mais je n’ai jamais autant cuisiné! L’an dernier, à un moment donné, je n’avais pas mangé chez moi depuis 60 jours.

La conseillère Jenna Sudds, le maire Jim Watson et le conseiller Jean Cloutier visitent le refuge temporaire pour hommes de l’aréna Jim Durrell

Les pertes de revenus pour la ville sont énormes. Comment la ville récupérera-t-elle cet argent?
Nous avons entamé des discussions avec la province et le gouvernement fédéral – ils sont beaucoup plus aptes à lever des fonds que nous. Notre principale source de financement est l’impôt foncier, et ce n’est pas la façon la plus progressive de financer la myriade de programmes et de services offerts par la ville. Nous percevons environ huit pour cent des taxes; 92% proviennent des gouvernements provincial et fédéral. Pourtant, vous regardez la gamme de services que nous devons fournir pendant une crise, et ce n’est pas un modèle qui est durable. Nous devrons compter sur les gouvernements fédéral et provinciaux pour obtenir de l’aide. Nous avons dû licencier quelques employés à temps partiel.

Nous sommes en assez bonne forme par rapport à beaucoup d’autres villes parce que notre plus grande industrie, le gouvernement, n’a pas vraiment licencié personne. Du point de vue de la reprise économique, ces personnes ont toujours le pouvoir d’achat pour aller dans les magasins et soutenir les entreprises. Nous avons des mises à jour régulières avec notre trésorier sur les mesures de réduction des coûts, et nous sommes convaincus que nous avons la capacité financière avec nos fonds de réserve pour mener à bien l’année. Mais si cela va plus longtemps que cela, ce sera un plus grand défi.

La pandémie a nécessité beaucoup de coordination entre la ville et la province. Comment, en tant que maire, gérez-vous les messages provenant des deux niveaux de gouvernement?
En général, j’ai été très impressionné par la façon dont nous avons aligné et coordonné nos approches. Il s’agit en fait d’une bonne étude de cas sur la façon dont, lorsque les trois ordres de gouvernement fonctionnent bien ensemble, les choses peuvent se produire. Le centre Jim Durrell par exemple – commande de 140 lits, mise en place de personnel – beaucoup de ces choses qui prendraient normalement des mois peuvent se faire en quelques jours. J’ai donc été très impressionné par l’agilité du personnel aux trois niveaux.

Cette expérience a-t-elle changé votre relation avec le premier ministre de l’Ontario, Doug Ford?
Vous savez, c’est intéressant. En fait, je m’entends assez bien avec lui; nous nous envoyons des SMS de temps en temps et avons des conversations. Sur le plan idéologique, évidemment, nous ne sommes pas sur la même longueur d’onde, mais j’ai vraiment apprécié notre relation de travail. Ensemble, nous allons rire de certaines choses auxquelles nous avons affaire.

Comment cela se compare-t-il aux défis que vous avez rencontrés dans le passé? Vous avez été maire lors de la tempête de verglas de 1997 et, plus récemment, des inondations.
Je n’ai été en fonction que pendant un mois et j’ai dû déclarer l’état d’urgence! Et puis nous avons eu les inondations l’année dernière. C’est un véritable test de la détermination de la communauté; Je repense à des choses comme la tempête de verglas et à la façon dont la communauté s’est ralliée à cette situation météorologique très difficile. Les inondations de l’an dernier à West Carleton et en Britannia et Cumberland. Nous avons eu 15 000 personnes pour remplir des sacs de sable et fournir des repas chauds aux volontaires.

Chacune de ces crises a été un défi – celle-ci d’autant plus qu’elle affecte chaque personne dans la ville et dans le monde. L’inondation a été isolée; la tempête de verglas était un peu différente car il y avait un début et une fin. Et avec celui-ci, vous ne savez tout simplement pas parce que vous ne savez pas quand la fin est. Personne n’est certain.

Nous avons eu six semaines avec un nombre de passagers limité sur le TLR. Est-ce que cela a donné à Rideau Transit Group et à la ville le temps de devancer les problèmes de l’hiver dernier?
Il a. Nous venons d’annoncer une fermeture afin qu’ils puissent faire plus de travail. J’ai dit à RTG et à notre personnel d’utiliser cette opportunité à bon escient pour résoudre un grand nombre des problèmes les plus importants lorsque le nombre de voyageurs est faible, et ils y ont travaillé. Comme toutes les autres organisations, elles ont eu leurs propres défis, tels que les problèmes de chaîne d’approvisionnement; certains experts internationaux sont partis avant la fermeture des frontières, mais ils fonctionnent maintenant à distance. Je ne peux pas promettre que ce sera parfait, mais nous faisons tout ce que nous pouvons, et nous utilisons judicieusement les temps d’arrêt.

Les équipes sont-elles en mesure de travailler en toute sécurité sur ces questions du plan de mesures correctives?
Oui, ils sont tous capables de pratiquer la distanciation sociale au chantier de Belfast.

En janvier, la ville est devenue la première au Canada à déclarer une urgence en matière de logement et d’itinérance. En est-il ressorti quelque chose de tangible?
Il essayait de donner une plus grande visibilité au problème. Vous savez, je suis fier de ce que nous avons pu faire chaque année sur la question depuis que je suis devenu maire: nous avons ajouté plus d’argent et plus de logements. Mais c’est vraiment une goutte d’eau pour ce dont nous avons besoin. Nous avons besoin de centaines de millions de dollars, car le logement n’est pas bon marché.

La pandémie a vraiment mis en lumière la fragilité de tant de personnes dans notre communauté qui vivent du chèque de paie au chèque de paie et dépensent bien au-delà de 30% en loyer, ce qui n’est pas durable.

La ville envisage-t-elle d’acheter des hôtels?
Nous regardons cela. Cela semble être une réponse facile, mais les hôtels ne sont pas faits pour que les gens y vivent de façon permanente. Les hôtels n’ont pas de cuisine, par exemple. Mais nous ne l’avons pas exclu.

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