Soin des fleurs

Arbres Catalpa, vers Catawba et traditions du Sud

J’adore les catalpas (Catalpa spp. et cvs., zones 4–9). Si vous voyagez à travers le Sud, vous pouvez souvent les trouver comme de grands spécimens dans les quartiers de l’ère progressiste et les parcs urbains plus anciens. Ils poussent le long des routes et parmi une variété d’espèces dans les clôtures. Souvent, les catalpas ne sont pas placés de façon glamour dans le paysage. Vous en remarquerez peut-être un en parcourant ses racines en soulevant un trottoir urbain ou en vous promenant dans le plus vieux cimetière de votre ville. Cependant, cet arbre contient plus que ce que vous pourriez voir en surface. Il est profondément enraciné dans le paysage et l’histoire du Sud.

Catalpa du Nord Catalpa du sud
Le catalpa nord (à gauche) et le catalpa sud (à droite) peuvent être difficiles à distinguer d’un coup d’œil. Photos: Andy Pulte (à gauche), needpix.com (à droite)

Nord vs Sud

Il existe deux espèces distinctes de catalpa en culture: le catalpa du Nord (Catalpa speciosa, Zones 4 à 8) et le catalpa méridional (Catalpa bignonioides, Zones 5 à 9). Le catalpa nordique a un tronc plus haut avec une écorce sillonnée verticalement; le catalpa du Sud est plus trapu et a une écorce qui s’exfolie en écailles ou en flocons. Le catalpa du Sud a plus de fleurs en fleur, mais elles sont légèrement plus petites que celles du catalpa du Nord.

bois de catalpa
Bien qu’il soit cultivé pour récolter du bois pour fabriquer des traverses de chemin de fer, le bois de catalpa était finalement trop faible pour faire le travail. Photo: Andy Pulte

Distribution dans tout le Sud

L’aire de répartition indigène moderne du catalpa septentrional se compose principalement des États de l’Ohio, de l’Indiana, de l’Illinois, du Missouri, de l’Arkansas, du Kentucky et du Tennessee. L’aire de répartition indigène moderne du catalpa sud est principalement la Géorgie, le Mississippi, la Floride, l’Alabama et la Louisiane. Cependant, il y a chevauchement, et même certains des planteurs les plus avertis ont du mal à enchaîner une explication de la différence de répartition entre les deux espèces. On pense qu’avant la colonisation européenne, ces deux espèces occupaient des aires de répartition qui ne se chevauchaient pas dans leur état sauvage d’origine, le catalpa méridional ayant la distribution géographique la plus limitée du centre de l’Alabama et du Mississippi jusqu’à l’ouest de la Floride. Catalpa doit une partie de sa répartition géographique à l’expansion des chemins de fer dans les années 1870. Il a été planté en grande quantité avec l’intention de produire du bois pour les traverses de chemin de fer. Les arbres poussent rapidement, résistent à la pourriture et sont faciles à enfoncer. Malheureusement, le bois s’est avéré trop faible pour supporter le trafic ferroviaire.

Fleur de Catalpa
Les catalpas sont l’un des derniers arbres à floraison printanière à se produire. Photo: Andy Pulte

Une tempête de neige de fleurs blanches ouvre à la fin du printemps

Le temps de floraison des deux espèces de catalpa peut varier selon l’endroit où vous vous trouvez dans le Sud. Le catalpa nord fleurit souvent quelques semaines avant le catalpa sud. Vous verrez souvent le catalpa en pleine floraison à partir des deux dernières semaines de mai. C’est le moment idéal, car il peut servir de pont entre les arbres en fleurs au printemps et en été. J’ai demandé au Dr Andrew Bell, directeur exécutif de la Nashville Tree Foundation, pour ses réflexions sur catalpa. « Le prix ultime du catalpa est ses fleurs », a-t-il déclaré. «Alors que la saison de floraison printanière se termine, le catalpa est parmi les derniers à se produire. De grandes fleurs blanches, chacune avec les marques violettes les plus intrigantes, guident les pollinisateurs en panicules compactes et denses aux extrémités de presque toutes les branches. » Avec le catalpa, vous n’obtenez pas seulement de l’ombre, vous obtenez un spectaculaire spectacle de fleurs.

Ver catawba
Les vers de Catawba sont des appâts précieux parmi les pêcheurs du Sud. Photo: Dr Peter VanZandt

Le ravageur le plus aimé du Sud

Premièrement, si catalpa (ka-tal-pa) apparaît un jour dans une conversation dans le Sud, vous pouvez rencontrer des prononciations alternatives. Vous entendrez souvent «catawba» (cuh-tah-buh), et la prochaine chose dont vous entendrez parler est le ver catawba. Les vers de Catawba sont en fait des chenilles de sphinx catalpa (Ceratomia catalpae), et ils sont capables de défolier un gros catalpa en relativement peu de temps. Cela se produit souvent dans la chaleur de l’été entre la mi-juin et le 4 juillet. Les pêcheurs du Sud considèrent ces chenilles comme le meilleur appât pour poissons disponible en plein été.

papillon sphinx
Les vers de Catawba qui s’échappent de la bouche des poissons affamés et des prédateurs naturels deviennent des papillons sphinx plutôt simples. Photo: U.S.National Park Service

Qu’est-ce que le ver catawba?

Je me suis tourné vers le professeur Peter VanZandt, président du département de biologie du Birmingham-Southern College en Alabama pour plus d’informations sur ce ravageur. Il a répondu qu’une chenille de sphinx catalpa est «une forme juvénile de papillon facilement reconnaissable, peut-être même voyante (ce qui est particulièrement fade pour un faucon)». Il a poursuivi: «Ils ne mangent que deux types de plantes hôtes: les feuilles de catalpa du Nord ou du Sud. Dans la phase de vie adulte et ailée, ils n’ont pas de bouche et ne peuvent pas se nourrir, donc leur courte vie ailée dépend complètement des réserves constituées en chenilles butineuses. »

Arbre Catalpa à côté de l'eau
Des catalpa ont peut-être été plantés à côté de plans d’eau à dessein par des pêcheurs. Photo: Andy Pulte

Quel rôle jouent les vers catawba et leurs arbres hôtes dans le Sud?

Ils déciment parfois le feuillage avec leur alimentation, mais les arbres repoussent simplement leurs feuilles et ne semblent pas être blessés. Il semble plutôt que le plus grand impact pourrait être culturel. Le professeur VanZandt a expliqué: «Les chenilles du sphinx catalpa ont une tradition culturelle à leur sujet, où les gens croient qu’ils sont des appâts magiques. Les gens surveillent soigneusement leurs emplacements, et il y a même des preuves que des gens ont planté des catalpas près des sites de pêche dans l’espoir d’avoir un accès facile à cet appât. » Le terme «bonbons de poisson-chat» est souvent utilisé par ceux qui pêchent avec cet appât, qui ne vient qu’une fois par an, c’est-à-dire, sauf si vous les achetez congelés ou en congelez vous-même.

Ces arbres imposants commencent à avoir l’air très majestueux et gracieux à mesure qu’ils vieillissent et grandissent. Photo: Andy Pulte

Spécimens de jardin légitimes et utiles

Catalpa fait partie de la famille des bignonia (Bignoniaceae), qui est largement composée de plantes tropicales. Mon évaluation globale est que les jeunes catalpas ne sont pas beaucoup à regarder dans le paysage. Cependant, quand ils vieillissent, ils se transforment en l’un des arbres les plus spectaculaires que l’on puisse trouver dans le jardin du Sud. À maturité, ils peuvent atteindre 50 pieds ou plus de hauteur et 30 pieds ou plus de largeur. La silhouette d’un catalpa en hiver est quelque chose à voir et retiendra le regard de presque n’importe qui.

Catalpas du Nord
Ces deux jolis catalpas du Nord fournissent de l’ombre et un tapis de fleurs dans ce cadre de parc formel. Photo: Andy Pulte

Cultiver votre propre

Si vous voulez un catalpa dans votre paysage, sachez qu’ils sont rarement trouvés dans les jardineries de détail. Cependant, il existe des sources en ligne que vous pouvez essayer, ainsi que des producteurs en gros produisant des arbres plus gros pour le marché du paysage. Vous pouvez également déterrer un sauvage vous-même. Les arbres Catalpa sont très tolérants aux différentes conditions du sol mais trouvent leur maison préférée dans un sol humide et fertile. Lorsque vous choisissez un emplacement pour un catalpa, assurez-vous de laisser suffisamment d’espace pour que l’arbre se développe pleinement. Le moment est peut-être venu pour les nouveaux jardiniers de redécouvrir ce merveilleux arbre indigène et de trouver des moyens de l’intégrer dans le paysage. Et n’importe qui peut devenir un défenseur de cet arbre dans les parcs et les voies vertes locales.

—Andy Pulte est membre du corps professoral du département des sciences végétales de l’Université du Tennessee.

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